接下來是伊利諾。去年的伊利諾可說是相當不順,球員輪流掛傷號,然後又有酒後駕車肇事的負面新聞,但以他們去年的倒楣程度來說,最後居然還能擠上NCAA錦標賽的末班車,也算是很對得起家鄉父老了。

若就陣容來看,伊利諾今年應該仍然是以鋒線球員為攻防主軸。主力戰將是六呎十吋的左撇子大前鋒Shaun Pruitt,這個暑假他曾經報名NBA選秀會測試身價,並且進行了一系列高強度的季外訓練。部份美國媒體將他列為全美前十名的中大前鋒。在我看來,Pruitt的優點是肌肉夠大塊、很肯往籃下打,同時他的橫向移動也頗為靈活,在籃下一對一的攻守有優勢。他有幾個比較明顯的缺點:首先他的傳球能力不太好,基本上球到他手上是有去無回;這在前兩年還不算什麼,畢竟伊利諾很少真的主打他這點,他出手的位置也不會離籃框太遠,但今年就不同了。和Pruitt搭檔的則是大五的飛人前鋒Brian Randle,他是伊利諾的防守型大鎖,但是生涯常為傷病所困,偶爾會無法節制犯規,同時進攻技藝不夠穩定,外線是屬於看天吃飯那一級。

在後場,先發控衛仍然會是Chester Frazier,去年他的手腕、腳踝等處都有大小不一的傷勢,帶傷上陣先發了28場比賽。如果不受傷,Frazier是相當難纏的防守者,同時他的組織力也常被低估。他在暑假所作的功課是重新矯正他的跳投姿勢,以免防守者對他放投不放切。

得分後衛的問題不小。今年二月中,Jamar Smith酒後駕車肇事,在法院上坦承不諱,到了暑假尾聲又突然宣佈本季將redshirt一年。這不令人意外,今年七月份我在伊利諾校園的體育館裡看到Smith跟另外兩名校隊球員,鋒衛雙挑的Calvin Brock和中鋒Brian Carlwell,配上另外兩名業餘好手,在球場上接受各路球皮的挑戰。仔細觀察之下發現,Smith的投籃動作雖然沒有什麼改變,但那場車禍對他的心理造成不小的壓力,他的投籃完全沒有準頭可言──我那時認為,如果場上防守他的人是我,我就放他投外線好了(雖然我應該也是守不住他切入)。如此一來,得分後衛可能採用車輪戰,由Brock(非常會搶進攻籃板,將小前鋒靈魂裝在得分後衛身體裡的球員)、去年曾一度先發過的Trent Meacham(能控球,但面對高強度對抗時的作用可疑)、轉學生Steve Holdren(強壯的白人射手)來共同分擔。

伊利諾今年加入很多新面孔,最能引發話題的,大概就是一代球王喬丹的長子Jeffrey以自費生身份進入伊利諾籃球校隊。(說Jeffrey Jordan是自費生也不全對,主修心理學的他從心理學系得到一份獎學金)當然,Jeffrey Jordan大概沒法像他老爸當年一般神勇,他的價值在於帶給伊利諾籃球隊額外的全國媒體曝光。論潛力的話,另一名新人後衛Demetri McCamey值得期待,在他正式向校隊報到之後,在練習時的表現相當出色,也時常擔任控球。六呎三吋、205磅的身材,教練Bruce Weber認為他可能會是下一個Deron Williams。
總結:伊利諾有足夠的經驗,但傷病風險和得分後衛位置上的缺口,是決定伊利諾本季表現的關鍵。

而在另一邊,Arizona State Sun Devils今年的戰力究竟如何還是個謎。Arizona State去年任用了離開北卡州大的新教練Herb Sendek,打出了淒慘的8勝22敗,但學校當局很有耐心地不給Sendek太多壓力,畢竟AZ State本來就沒什麼贏球的傳統,在招生上也敵不過同州的Arizona Wildcats。

陣容上而言,Sun Devils唯一有實績的是大三中鋒Jeff Pendergraph,此人去年打出了平均12分九籃板的成績,如果換個強一點的學校,知名度早就水漲船高。此外,來自杜克的轉學生中鋒Eric Boateng本季也可以上場了,加上今年入隊的麥當勞寶寶、六呎五吋主打小前鋒的James Harden,這三人應該是Sun Devils本季的即戰力。另一個大一新生後衛Jamelle McMillan(拓荒者教練Nate McMillan之子)應該也可以立即有上場的機會。三個大二後衛Jerren Shipp、Christian Polk與Derek Glasser去年的命中率都慘不忍睹,有些評論認為他們都只是作替補的材料。

總結:經過一個暑假的努力,Sun Devils今年應該可以多贏幾場球,但很可能還不是Illinois的對手。

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